Ältestes menschliches Begräbnis in Afrika in einer Höhle entdeckt

Afrika gilt weithin als der Ort der Moderne Homo sapiens aufgetaucht. Aber die Wissenschaftler wissen noch relativ wenig über die Bestattungspraktiken der frühen Menschen, die dort lebten. Jetzt haben Forscher eine weitere Grabstätte dokumentiert – und es ist die älteste auf dem Kontinent.

Archäologen entdeckten die 78.000 Jahre alte Grabstätte in Panga ya Saidi, einer Höhle nahe der kenianischen Küste. Dort fanden die Forscher die Überreste eines etwa dreijährigen Jungen, der sanft zur Ruhe gelegt wurde. Sie nannten ihn Mtoto, das Swahili-Wort für Kind. Basierend auf der Analyse der Überreste kamen die Wissenschaftler zu dem Schluss, dass Mtoto wahrscheinlich zusammengerollt auf seiner Seite abgesetzt wurde. Er wurde dann wahrscheinlich in eine Art Leichentuch gewickelt und erhielt ein Kissen (beide später verfallen), bevor er mit Erde bedeckt wurde. Die Ergebnisse wurden in veröffentlicht Natur.

Die virtuelle Rekonstruktion des Panga ya Saidi-Hominins verbleibt an der Stelle (links) und die ideale Rekonstruktion der ursprünglichen Position des Kindes zum Zeitpunkt der Entdeckung (rechts).
Jorge González / Elena Santos / Max-Planck-Gesellschaft

Mtoto wurde tatsächlich zum ersten Mal im Jahr 2013 entdeckt, aber die Überreste waren so zerbrechlich, dass die Knochen bei der Ausgrabung zerfielen. Archäologen mussten kreativ werden, um Proben ins Labor zu bringen. Zuerst gruben sie sich in der Gegend um und hüllten das Grab in Gips. Dann brachten sie alles ins Nationalmuseum in Nairobi, bevor sie Proben in ein Speziallabor in Spanien brachten. Sie fanden Knochen und Zähne sowie einige Steinwerkzeuge.

Die Sorgfalt, die Mtoto offenbar erhielt, zeigt den Archäologen, dass dies eine Art kulturelles, bedeutungsvolles Begräbnis war – im Gegensatz zu einer einfachen Entsorgung der Toten, die man bei früheren menschlichen Verwandten oder Tieren sehen könnte. Es ist eine Demonstration von absichtlichem, symbolischem und komplexem Sozialverhalten, argumentieren die Autoren der Studie.

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“Im Gegensatz zu Schimpansen begannen die Menschen, komplexe Glaubenssysteme rund um den Tod zu entwickeln”, sagte die Archäologin und Co-Autorin der Studie, Nicole Boivin Der Wächter. Aber die Bestattungspraktiken können so unterschiedlich sein, dass wir nicht unbedingt wissen können, was genau diese Beerdigung für die Menschen zu dieser Zeit bedeutete.

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Diese Entdeckung trägt zu der sehr kleinen Kohorte bekannter frühafrikanischer Bestattungen bei. Vor Mtotos Entdeckung befanden sich die beiden frühesten entdeckten afrikanischen Bestattungen in Ägypten und Südafrika und sind ungefähr 68.000 bzw. 74.000 Jahre alt. Im Gegensatz dazu haben Archäologen in Europa zahlreiche Bestattungen von Menschen und Neandertalern dokumentiert, von denen einige 120.000 Jahre alt sind.

Der Mangel an entdeckten Grabstätten könnte durch unterschiedliche kulturelle Praktiken beim Menschen damals erklärt werden, könnte aber auch auf einen Mangel an dieser Art von Feldarbeit auf dem Kontinent zurückzuführen sein. Die Ungleichheit “spiegelt mit ziemlicher Sicherheit Vorurteile darüber wider, wo Forschung betrieben wurde”, sagte Boivin. “Die Regionen, in denen frühere Bestattungen gefunden wurden, wurden viel umfassender erforscht als Afrika … trotz der Tatsache, dass Afrika der Geburtsort unserer Spezies ist.”

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