Als der „Mann des Jahres“ von Time etwas bedeutete

Die Wahl zum Mann des Jahres des Time Magazine war einst eine größere Sache. Dasselbe gilt für die Oscar-Verleihung und die Präsidentschaft. Es war eine andere Zeit.

Während meiner 40-jährigen Karriere bei Time habe ich sieben Titelgeschichten über den Mann des Jahres geschrieben. Man wurde damals Mann des Jahres genannt, aber Time schloss Frauen keineswegs aus. 1976 schrieb ich die Geschichte „Frauen des Jahres“ über herausragende Frauen in verschiedenen Bereichen. Ein Mann würde diesen Auftrag heute nicht bekommen. Es müsste von einer Frau geschrieben werden.

In früheren Generationen wurde 1936 Wallis Simpson, die König Edward VII. zum Sturz veranlasste, Frau des Jahres. Ein Jahr später wurden Chiang Kai-shek und seine Frau Soong May-ling Mann und Frau des Jahres. Der Titel wurde 1999 offiziell in Person des Jahres geändert – eine ideologische Verschmierung, die ich etwas zimperlich finde. Ich nehme an, es kann nicht geholfen werden.

In der alten Kultur war das Erscheinen auf dem Cover der Time eine säkulare Version der Seligsprechung durch die katholische Kirche. Mann des Jahres zu sein war gleichbedeutend damit, als Heiliger heiliggesprochen zu werden – oder vielleicht einen Nobelpreis zu gewinnen. Vielleicht besser. Die Zeit bestimmte jedoch, dass der Mann des Jahres ein Teufel sein könnte. Es war die Person, die den Verlauf der Ereignisse des Jahres „im Guten oder im Schlechten“ am meisten beeinflusst hatte. So wurde Hitler 1938 und Stalin sowohl 1939 als auch 1942 ernannt. Der Ayatollah Ruhollah Khomeini wurde 1979 Mann des Jahres.

Wann immer Time ein Monster als die folgenreichste Figur des Jahres betrachtete, machten sich die Redakteure auf eine Lawine wütender Briefe gefasst, und Hunderte von Abonnements würden storniert. Die Redakteure – hochmütig, langmütig – würden ihre Formel wiederholen: „Die Person, die im Guten oder im Bösen . . .“

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Die Idee zum Mann des Jahres entstand während einer schwachen Woche gegen Ende des Jahres 1927. Die Redakteure, die auf der Suche nach einer herausragenden Figur in den Nachrichten dieser Woche waren, um sie auf das Titelblatt des Magazins zu setzen, hatten die brillante Idee, die herausragende Figur in den Nachrichten des Jahres auszuwählen ganzes Jahr. Das führte sie zu Charles A. Lindbergh, der im Mai allein über den Atlantik geflogen war. Die Zeit hatte damals nicht viel aus der Geschichte gemacht, und jetzt korrigierten die Herausgeber den Fehler, was sich als Geniestreich herausstellte, indem sie den Lone Eagle (groß, gutaussehend, lakonisch, gewagt, rein amerikanisch und wie die Stimme des Erwachens von 2022 laut werden könnte, unglaublich weiß) auf dem Cover als Mann des Jahres.

Henry Luces Time präsentierte fast immer eine Person auf dem Cover. Luce, der Sohn eines Missionars und Major der Klassischen Philologie in Yale, hatte seinen Plutarch studiert. Er hatte die Theorie von Thomas Carlyle übernommen: „Die Geschichte der Welt ist nur die Biographie großer Männer.“ Die Idee für lebendigen Journalismus: Die menschliche Geschichte fesselte den Leser und diente als Anker für die Big Ideas, die Luce liebten. Sie haben immer erwähnt, was der Präsidentschaftskandidat zum Frühstück hatte. Alf Landon aus Kansas, der 1936 gegen Franklin D. Roosevelt antrat, aß ein herzhaftes Frühstück mit Haferbrei, Rührei, Orangensaft und Nieren. Kein Leser hat jemals die Nieren vergessen. Natürlich kann ein Phänomen wie der Klimawandel oder die Pandemie die Great-Man-Theorie zum Narren halten.

Meine Geschichte zum besten Mann des Jahres war meine erste. Es ging um „The Middle Americans“, die 1969 zum Mann und zur Frau des Jahres gewählt wurden. Das Stück war eine lange, vorsichtig mitfühlende Diskussion über den Wahlkreis – fast genau das halbe Land – der gerade Richard Nixon zum Präsidenten gewählt hatte und damit begonnen hatte wehren Sie sich gegen städtische Unruhen (oder Proteste, wenn Sie so wollen) und den Rest der ungeordneten, lüsternen und auf jeden Fall unrotarischen 1960er Jahre.

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Ich habe das Stück kürzlich noch einmal gelesen und war erstaunt, dass sich das Land in den 53 Jahren, seit ich mich hinsetzte, um es zu schreiben, kaum verändert hat. Es ist natürlich Unsinn, das zu sagen, aber die Denkweise des Nixon-Agnew-Mittelamerikas von 1969 nimmt die von MAGAland im Jahr 2022 auf unheimliche Weise vorweg. Die Zeit könnte meine Geschichte heute nachdrucken, und die Essenz davon würde immer noch richtig erscheinen. Das Land und die Welt mögen sich in jeder Hinsicht (kulturell, moralisch, elektronisch) verändert haben, und doch bleiben bestimmte Leidenschaften, Denkmuster, die „Gewohnheiten“ der Menschen hartnäckig, wie sie vorher waren. Der Romanautor John Dos Passos kannte sein Thema, als er schrieb (Mitte der 1930er Jahre, in Anspielung auf den Sacco-Vanzetti-Prozess Mitte der 1920er Jahre): „Also gut, wir sind zwei Nationen.“

Heutzutage behält das Time Magazine, obwohl sich vieles verändert hat, klugerweise das Franchise der Person des Jahres bei. In den Wochen vor der Ankündigung ermutigt die Redaktion die Öffentlichkeit zur Teilnahme. Online-Responder, die mit einer Liste von Möglichkeiten konfrontiert werden, klicken nacheinander entweder auf Ja oder Nein auf jeden Namen. Als ich neulich die Zahlen überprüfte, lag Donald Trump bei 3 %, einen Punkt vor Wladimir Putin, King Charles und Bad Bunny, dem puertoricanischen Rapper. Beyonce schnitt mit 5% besser ab, die gleiche Punktzahl wie Joe Biden, Liz Cheney und Lizzo (der Sänger, Rapper und Flötist).

Wenn ich raten müsste, werden die Redakteure dieses Jahr Wolodymyr Selenskyj wählen. Es ist am einfachsten, eine Heldengeschichte zu schreiben. Wenn Herr Zelensky die Wahl ist, wird es dem Autor der Time schwer fallen, die Geopolitik des russischen Krieges gegen die Ukraine zu klären. Aber im Mittelpunkt des Stücks „Person des Jahres“ steht die Geschichte des kleinen, unbezwingbaren Mr. Zelensky, Held und Außenseiter im T-Shirt seines Kriegsführers. Der Autor wird sich einen anderen lebhaften Charakter als Gegenspieler und Bösewicht zunutze machen: Wladimir Putin. Das Drama ist shakespearean, so servierte Henry Luce gerne seinen Journalismus.

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Herr Morrow ist Senior Fellow am Ethics and Public Policy Center und Autor von „The Noise of Typewriters: Remembering Journalism“, das im Januar erscheint.

Main Street: Im Gegensatz zu Hollywood konnten zumindest seine Kommunisten gute Filme machen. Bilder: Everett Collection/AMPAS über Getty Images Composite: Mark Kelly

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